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      A geopolítica do incidente com o canhão de água no Mar do Sul

      O diferendo entre a China e as Filipinas sobre as ilhas do Mar do Sul ficou patente na ação de um navio da guarda costeira chinesa que utilizou canhões de água para impedir que um barco de abastecimento militar filipino transportasse combustível, alimentos e água para as tropas estacionadas num antigo navio de guerra encalhado perto do Second Thomas Shoal. O incidente deu origem a protestos diplomáticos imediatos por parte das Filipinas, seguidos do apoio dos EUA e de uma refutação por parte da China. Todo o incidente ilustra a complexa geopolítica da disputa territorial sobre as ilhas do Mar do Sul.

      O Governo das Filipinas convocou o enviado da República Popular da China (RPC) em Manila para protestar contra a ação da guarda costeira chinesa.

      A RPC afirma que tem soberania sobre o recife submerso, nomeadamente Ren’ai (ou Ayungin nas Filipinas), e que o exército filipino deve retirar o navio de guerra encalhado da região do recife. A parte filipina tem-se recusado a fazê-lo.

      Historicamente, a China tem reivindicado a sua soberania sobre o segundo banco de areia Thomas Shoal no Mar do Sul. A sua soberania estende-se até à “linha das nove linhas” que cobre algumas das zonas económicas de outros reivindicadores, incluindo Taiwan, Brunei, Malásia, Indonésia, Vietname e Filipinas. Durante os conflitos navais entre a China e o Vietname em 1974, a RPC recuperou as ilhas Paracel. Em 1995, a RPC controlava o recife Mischief, cuja soberania era reivindicada pelas Filipinas. Em 2016, um tribunal internacional em Haia tratou de uma ação judicial lançada pelas Filipinas e decidiu que a “linha de nove traços” e as reivindicações históricas da China eram ultrapassadas pela Convenção das Nações Unidas sobre o Mar. Mas a China não reconheceu a decisão e afirmou que se tratava de um drama encenado em nome do direito internacional com as manobras de bastidores dos EUA.

      Em 1999, as Filipinas encalharam o seu antigo navio de guerra, Sierra Madre, no Segundo Thomas Shoal, como demonstração da sua afirmação de soberania sobre as águas disputadas. O Shoal está situado a leste do Mischief Reef e perto da ilha filipina de Palawan.

      A ação das Filipinas de estacionar algumas tropas na Sierra Madre e de lhes fornecer regularmente fornecimentos logísticos foi um gesto de afirmação da sua soberania.

      Por outro lado, a ação da guarda costeira chinesa de utilizar canhões de água para atingir o barco de abastecimento militar das Filipinas foi também um gesto de afirmação da sua soberania no território em disputa.

      O Ministério dos Negócios Estrangeiros chinês afirmou que manteve sempre a contenção e reiterou o pedido às Filipinas para que rebocassem o navio de guerra encalhado, acrescentando que os navios da guarda costeira tinham como alvo os navios filipinos que transportavam materiais de construção para o navio de guerra. A RPC acrescentou ainda que a parte filipina tinha prometido retirar o navio de guerra encalhado. A alegação chinesa desta promessa das Filipinas foi rejeitada por Manila, tendo o Presidente Marcos acrescentado que, se tal promessa existisse, ele a “rescindiria”.

      Segundo o vídeo divulgado publicamente, parece que o canhão de água não atingiu diretamente o navio de abastecimento militar das Filipinas. Parece tratar-se de um incidente de menor importância que demonstra a afirmação de ambas as partes sobre a sua soberania na zona em disputa.

      Foi noticiado que quatro navios das Filipinas estiveram envolvidos na saga dos canhões de água, incluindo dois navios da guarda costeira e dois navios fretados. Além disso, havia seis navios da guarda costeira chinesa e dois navios de pesca chineses.

      No entanto, alguns políticos das Filipinas parecem ter reagido com veemência. Isto não é surpreendente, dado o facto de os políticos filipinos estarem frequentemente divididos entre aqueles que são mais favoráveis a uma diplomacia amigável em relação à China e aqueles que são mais pró-americanos e apoiam uma política nacionalista e de linha dura em relação a Pequim. As observações dos mais radicais podem ser vistas quando Jonathan Malaya, porta-voz do Conselho de Segurança Nacional das Filipinas, insistiu que o seu país “nunca abandonaria o Ayungin Shoal”.

      É de notar que o anterior Presidente das Filipinas, Rodrigo Duterte, adoptou uma relação mais amigável com a RPC, sabendo da necessidade de tornar as Filipinas um ator mais neutro, ensanduichado entre a política de poder e a rivalidade regional entre a RPC, por um lado, e os EUA, por outro.

      No entanto, o atual Presidente das Filipinas, Ferdinand Marcos Jr., tem vindo a adotar uma política mais pró-EUA do que Duterte. O governo de Marcos deu a Washington acesso a quatro bases militares adicionais ao abrigo do Acordo de Cooperação Reforçada em matéria de Defesa de 2014, um acordo que prevê a formação militar conjunta, a utilização de equipamento militar e a construção de instalações militares, incluindo armazéns e pistas de aterragem. Os EUA têm prestado ajuda militar às Filipinas. Durante o regime de Marcos, as relações entre os EUA e as Filipinas foram reforçadas em detrimento de uma relação mais harmoniosa entre Manila e Pequim.

      O incidente com o canhão de água levou o Secretário da Defesa dos EUA, Lloyd Austin, a sublinhar a “natureza férrea da aliança entre os EUA e as Filipinas” durante uma conversa com o Secretário da Defesa das Filipinas, Gilberto Teodoro Jr. O lado americano criticou o lado chinês por “ameaçar” a paz e a estabilidade regionais.

      O Ministro dos Negócios Estrangeiros da República Popular da China, Wang Yi, criticou então a parte americana por provocar problemas no Mar do Sul e por “deitar achas para a fogueira” nas relações sino-filipinas. Criticou igualmente os EUA por “instigarem confrontos” com a China e por prejudicarem a paz e a calma no Mar do Sul. De acordo com Wang, a China espera que os países da região estejam atentos à “mão negra” nos bastidores e que tomem a liderança nas suas próprias mãos.

      Durante a sua visita a Singapura e à Malásia, Wang Yi afirmou que a China manifestou muitas vezes às Filipinas a sua vontade de resolver as diferenças de opinião mútuas através do diálogo bilateral. Além disso, a China gostaria de colaborar com a ASEAN na elaboração de regras e regulamentos regionais em conformidade com o direito internacional.

      Por outro lado, o Presidente Marcos indicou que tanto as Filipinas como a China iriam prosseguir as discussões sobre as zonas em disputa. O Presidente Marcos afirmou: A posição da China é, evidentemente, a de dizer “isto é nosso, por isso estamos a defendê-lo” e nós, pela nossa parte, dizemos “não, isto é nosso, por isso estamos a defendê-lo”. Portanto, esta é uma área cinzenta que estamos a discutir”.

      Se as partes chinesa e filipina estiverem dispostas a sentar-se à mesa das negociações para falar e discutir o diferendo territorial sobre as ilhas do Mar do Sul, então a saga dos canhões de água será resolvida de forma calma, sensata e diplomática.

      Todo o incidente com o canhão de água ilustra o potencial ponto de inflamação entre a China e os seus vizinhos relativamente às disputas territoriais nas ilhas do Mar do Sul.

      Em primeiro lugar, a aliança geopolítica entre os EUA e as Filipinas e outros aliados americanos tornou extremamente sensível e politizada qualquer ação da China no sentido de fazer valer as suas reivindicações de soberania sobre as ilhas do Mar do Sul. Para além da aliança de defesa entre os EUA e as Filipinas, o Japão concordou em fornecer navios militares e de guarda costeira às Filipinas. O facto de o Japão manifestar o seu apoio político e defensivo a Taiwan, como comentou o vice-presidente do Partido Liberal Democrático, Taro Aso, durante a sua recente visita a Taipé, também irritou a China. A desconfiança entre a China, por um lado, e os EUA, as Filipinas e o Japão, por outro, não parece ser um bom presságio para o futuro da paz na região da Ásia-Pacífico.

      As fortes relações entre os aliados dos EUA e as Filipinas significam que Manila poderá ter de ser mais cuidadosa, delicada e subtil na disputa com Pequim sobre as ilhas do Mar do Sul. Qualquer desequilíbrio na orientação de Manila, que se incline para o lado dos EUA, poderá provocar relações tensas com Pequim – um desequilíbrio que foi evitado pelo Presidente Duterte.

      Em segundo lugar, a ação da guarda costeira chinesa poderá ter de ser mais cuidadosa na utilização de canhões de água. Embora seja compreensível que o lado chinês tenha afirmado a sua soberania sobre o território disputado, qualquer ação branda por parte dos seus navios da guarda costeira pode ser mal interpretada pelos vizinhos asiáticos de Pequim, alguns dos quais olham com desconfiança para a expansão e intenção militar da RPC no Mar do Sul.

      Em terceiro lugar, se Washington quiser voltar a ter relações mais harmoniosas com Pequim, as suas reacções a um incidente semelhante com canhões de água terão talvez de ser sensatas e mais comedidas nos comentários verbais. De facto, no mundo da política internacional, a neutralidade é extremamente difícil. Mas, como Wang Yi referiu, talvez com toda a justiça, os comentários do lado americano pareceram deitar achas para a fogueira, atiçando desnecessariamente as chamas de um acidente. No entanto, do ponto de vista do equilíbrio e da contenção da influência da RPC, é compreensível que os EUA tenham criticado prontamente a ação da guarda costeira chinesa no Segundo Thomas Shoal.

      Em quarto lugar, é imperativo que a ASEAN finalize, aprove e implemente o código de conduta para o Mar do Sul, de modo a evitar quaisquer conflitos militares internacionais desnecessários na região. Será necessário criar um clima de confiança entre a China e os seus vizinhos asiáticos. Em vez de ver a China como uma “ameaça”, espera-se que a maioria dos Estados asiáticos aceite a sua rápida ascensão numa situação harmoniosa e vantajosa para todos.

      Em conclusão, o incidente com o canhão de água parece ser de pouca importância, mas pode ser um ponto de inflamação que conduza a RPC e as Filipinas a uma disputa desnecessária e a um conflito indesejado. Nem Pequim nem Manila gostariam de assistir a qualquer conflito, mas, de facto, ambos os países demonstraram um consenso no sentido de se sentarem à mesa das negociações para aprofundarem a comunicação sobre questões controversas. Mais importante ainda, o incidente com o canhão de água demonstra as complexidades geopolíticas em que a rivalidade entre os EUA e a China está a complicar as relações entre as Filipinas e a RPC. As rivalidades geopolíticas entre a China e outros aliados dos EUA também podem ser facilmente observadas na saga dos canhões de água. Nestas circunstâncias, Manila poderá ter de considerar a virtude do regime de Duterte em equilibrar os EUA e a China de forma subtil e hábil, sem se inclinar para nenhum dos lados de forma proeminente. Por outro lado, os navios da guarda costeira chinesa poderão ter de ser extremamente cautelosos e exercer ainda mais contenção ao lidar com tentativas semelhantes das Filipinas de fazer gestos para demonstrar a soberania de Manila sobre as águas disputadas no Mar do Sul. A contenção mútua é e será talvez o ingrediente mais importante para evitar mal-entendidos na política internacional.

       

      Sonny Lo

      Autor e professor de Ciência Política

      Este artigo foi publicado originalmente em inglês na Macau NewsAgency/MNA